【文章】擴大法援 增撥資源

2018-9-7 | 信報財經新聞
A27 | 時事評論 | 專業議政

新一年度《施政報告》將於個多月後公布。早前筆者與行政長官林鄭月娥會面時,提出四方面的施政建議。作為法律界代表,其中一方面的重要建議是,擴大法律援助輔助計劃至涵蓋業主對業主立案法團的申索,以及向法律援助署增撥資源。

現時香港有超過1萬個業主立案法團。法團是否按照《建築物管理條例》行事,必然涉及眾多業主的權益。然而,由於法團與業主之間的財政能力懸殊,即使業主認為法團作出違反條例的行為,亦往往難以循法律途徑解決爭議。

大律師公會及香港律師會早於2015年建議擴大「法律援助輔助計劃」至涵蓋業主對業主立案法團的申索。所謂「法律援助輔助計劃」,是指那些資產超過302000元(不包括自住物業),但不多於1509980元的市民,由於他們不符合申請法援的資產限額,便以此計劃向他們提供法律援助,受助者需要分擔部分訴訟費用。

反對建議理由荒謬

不過,法律援助服務局在檢討是否擴大輔助計劃時,認為此建議只惠及有法團的物業業主,對沒有法團的物業業主不公平,故拒絕推行。這個理由,實在荒謬。若然依此邏輯,法援處現時會向申請離婚的市民提供法援,難道就會對還沒有結婚的市民不公平了?

事實上,法團在面對訴訟時,可以動用「公家錢」來應付;業主面對訴訟,則要拿出「私家錢」做代價,本身就存在資源上的性質和數量的不公平。若連法援都不能協助,豈不是另一種不公平?

為使法援署更有效率地為市民提供服務,則需要投放更多資源。筆者提出兩方面的建議:

一、有關法律服務開支的增加。今年年初,司法機構提高了法律代表每小時的收費30%,故可以預期法援委託律師及大律師的費用將會增加。增加法援署的撥款以應付這個增幅,是為市民繼續提供基本和合理的法律服務的必要條件。

二、過去3年,法援署收到的求助申請(單以民事案件計)已接近或超過15000宗,且預期將不斷增加,而法援署只能做到近九成的申請在3個月內完成審批。

為使法援署能夠在合理時間內,就申請作出符合法律理據的決定,避免拖延市民維護法律權利的時間,實在應該有新的資源增加法援署的人手編制。

上述兩項建議,不單對市民有利,對法律界亦同樣有益,原因是法援署一直存在拖欠律師費的問題。究其原因,不外乎是資源和人手不足,致未能及時向被委託的律師支付費用。若有足夠資源,相信法援署也不能有「苦衷」拖延支付律師費,而法律界同業在出心出力協助市民的時候,亦毋須面對不合理的對待。

讓有法律理據的市民不會因為缺乏資源而無法循法律途徑維護自己的權益,是法治的基本原則之一,也是法援署成立的最根本目的。

特區政府在向法援署提供足夠資源的同時,也必須向社會傳達這個正確的訊息,而不應如某些建制派般,當看到有市民成功申請法援提出司法覆核,就指法援「被濫用」。這個是對申請法援的市民、對法援署的工作,乃至對香港法治的基本尊重。

(《施政報告》系列四之一)

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法政隨筆 – 義務律師

郭榮鏗   法政隨筆
 
 

法律系學生經常會接觸到一些拉丁詞語。對於「pro bono publico」, 我們都不會陌生。

「Pro bono publico」是指為公眾服務,在法律的層面可理解為:為了公眾利益,免費替當事人打官司。

法律援助,是政府對人民所提供的基本保障之一。正如當低下階層遇上疾病、年老等問題,政府也有責任提供協助。世界各地的自由民主國家,都會援助無力負擔的人民聘請律師。因為只有如此,基層才不會被排拒於制度之外。

法援制度當然也帶來了經濟負擔。以英國為例,法援條例自1949 年實施,一直為基層人民提供了不少幫助。諷刺的是,這項曾幾何時是戰後工黨政府最引以自豪的功績,到了後期,新工黨政府卻不得不透過削減援助金額,才能令它可持續地運作。每年英國政府用於法援的開支,達二十億英鎊之多,人均援助額是全球之冠,惠及近三成成年國民。

而在香港,雖然咱們也有法援制度,社會上仍然有很多人,因為不符申請條件,被排拒於法律制度之外。可見法援並不是、亦不應是幫助市民面對法律困難的唯一方法。在這些情況下,義務律師便擔當起重要角色。

首席大法官李國能將於九月提早退休。臨別在即的他不諱言,雖然法律界在過去多年,已積極為有需要人士提供義務訴訟,但我們能夠做的,斷不止於此。

他認為當局應擴大免費的法律諮詢和當值律師計劃,並成立新的協調機構去統籌這些服務。他亦積極呼籲更多律師挺身而出,提供免費訴訟,惠及更多基層市民。

香港的公民社會於過去十年經歷了很多根本性的轉變,我們看到愈來愈多專業人士參與社會事務。我相信,我們不需要完全依賴政府去填補法援的漏洞。透過義務工作,專業人士也可以為政府所不能。

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